NASA dezvăluie o nouă misiune denumită Dragonfly, care are drept scop explorarea suprafeței celui mai mare satelit natural al lui Saturn în vederea căutării indiciilor despre originea vieții în sistemul nostru solar. De altfel misiunea Dragonfly face parte din programul anunțat de NASA – „New Frontiers”.  Dragonfly este programat să fie lansat în 2026 și să ajungă pe Titan în anul 2034. Quadcopter-ul va colecta probe în diferite locuri de pe suprafața satelitului Titan. De altfel se vor studia acele zone unde cândva au existat apă lichidă, material organic, dar și energie.

Titan, cel mai mare satelit natural al lui Saturn, are multe în comun cu Pământul. Are o atmosferă densă, bogată în azot și are caracteristici precum râuri, lacuri, munți și, eventual, vulcani. În unele privințe, este ca o versiune mai mică a Pământului, blocată în timp înainte de a evolua viața aici. Acesta conține mulți dintre compușii organici necesari dezvoltării vieții. Ploaia care cade acolo nu este apă, este metan lichid (gaz natural). Studiind această lume, a doua cea mai mare lună din sistemul solar, ne-am putea face o idee asupra începuturilor vieții așa cum o cunoaștem în prezent.

Anunțul pentru noua misiune a fost făcut în cadrul unei teleconferințe media, dezvăluind astfel viziunea agenției spațiale asupra dronei-elicopter care va colecta probe și va măsura compoziția solului în căutarea unor semne de habitat. Misiunea, numită Dragonfly, este cea mai recentă din programul “Noi Frontiere” al NASA, care a lansat explorări ale lui Pluto, Jupiter, asteroidul Bennu, iar acum, Titan. Enorma lună înghețată este considerată a fi cel mai asemănător ecosistem cu Pământul din sistemul solar, iar constatările anterioare ale misiunii Cassini sugerează că deține câteva dintre ingredientele necesare pentru apariția vieții.

Potrivit Daily Mail, directorul Laboratorului de Fizică Aplicată din cadrul Universității Johns Hopkins (APL), Ralph Semmel a declarat:

„Dragonfly este o modalitate îndrăzneață de a explora sistemul solar. Această misiune este o combinație vizionară a creativității și a asumării riscurilor tehnice care na va ajuta să descoperim unele dintre cele mai critice mistere ale universului – inclusiv, eventual, cheia originii noastre.”

Dragonfly va efectua o misiune de 2,7 ani pentru a putea explora locații diferite de pe suprafața planetei Titan, inclusiv dune și cratere, iar cu ajutorul observațiilor de la misiunea Cassini se poate adeveri dacă odată au existat pe acest satelit apă lichidă și materiale organice complexe. Quadcopterul dual va preleva aceste materiale de pe suprafața organică și va măsura compoziția lor în efortul de a caracteriza habitatul lunii. Iar pentru început Dragonfly va exploata o zonă ecuatorială cunoscută sub numele de „dunele Shangri-La”, care au fost comparate cu dunele namibiene din sudul Africii. Acesta va efectua apoi zboruri “săritură de broască” de aproximativ 8 km fiecare pentru a ajunge la alte zone, oprindu-se pentru a lua mostre din fiecare locație.

În cele din urmă, Dragonfly va trebui să se deplaseze la craterul de impact Selk, acolo unde oamenii de știință au reperat ultimele probe de apă lichidă, molecule organice (conținând carbon) și energie. Potrivit Daily Mail, investigatorul principal al Dragonfly de la APL, Elizabeth Turtle a spus:

„Titanul este o destinație atât de uimitoare și complexă. Nu cunoaștem pașii care au fost făcuți pe Pământ pentru a ajunge de la chimie la biologie, dar știm că o mare parte din acea chimie prebiotică se produce de fapt astăzi pe Titan. Suntem mai mult decât entuziasmați pentru șansa de a explora și de a vedea ce ne așteaptă în această lume exotică”.

Titan este cel mai mare satelit dintre cei 62 de sateliți cunoscuți ai planetei Saturn și se află la o distanță de 1,4 miliarde de kilometri de soare. La o astfel de distanță temperatura suprafeței satelitului Titan este în jur de -179 grade Celsius. Însă presiunea de suprafață este mult mai mare și anume de aproximativ 50% mai mare decât pe Pământ. Conform aceleași surse, administratorul NASA, Jim Bridenstine a spus:

„Vizitarea acestei misterioase lume a oceanelor ar putea revoluționa ceea ce știm despre modul în care s-a format viața în univers. Această misiune avansată ar fi fost de neconceput chiar acum câțiva ani, dar acum suntem pregătiți pentru zborul uimitor al Dragonfly”.

credit foto: Vox, absolute-knowledge.com