Războiul comercial dintre America și China a escaladat în mod tacit de ani de zile, dar în această săptămână a luat o turnură către un posibil dezastru. Huawei, fiind una dintre cele mai importante companii din industria tehnologiei din China, a primit interdicție de a mai avea relații comerciale cu furnizorii americani. Este de așteptat ca într-un fel sau altul și autoritățile chineze să ia măsuri împotriva acestor sancțiuni, dar având o mulțime de opțiuni prin care să facă acest lucru, mulți reprezentanți ai industriei tehnologice au în vedere acum scenarii de coșmar.

O opțiune deosebit de haotică ar fi interzicerea exportului de metale rare – materii prime care sunt esențiale domeniului electronicii. Acestea sunt produse în cantități limitate iar China deţine supremaţia în producţia mondială de metale rare. Ele au o importanţă crucială pentru întreaga industrie a tehnologiilor de vârf, de la industria computerelor şi smartphone-urilor, la industria aviatică şi mai ales industria militară.

Mass-media din China a susținut aceată idee, numind dependența Americii de metalele rare din China “un as în mâna Beijingului”. Președintele Xi Jinping a sugerat această posibilitate atunci când a vizitat o fabrică de metale rare la începutul acestei săptămâni.

“Este normal ca liderul să investigheze politicile industriale relevante. Sper că toată lumea poate interpreta acest lucru în mod corect”

A afirmat un purtător de cuvânt al guvernului, potrivit TheVerge.com.

Metalele rare stochează energie, furnizează luminescenţă și pe baza lor se pot realiza produse mai eficiente. Vehiculele Tesla, telefoanele iPhone și avioanele Boeing 787 se bazează pe proprietățile specifice ale unor metale puţin cunoscute al căror nume este uneori dificil de pronunțat.  În cazul în care China ar restricționa brusc accesul la aceste materiale, ar fi ca și cum industria tehnologiei s-ar întoarce în timp cu câteva decenii.

Cu toate acestea, experții din domeniu sunt mult mai puțin îngrijorați de un astfel de scenariu. Ei spun că, în timp ce o restricție privind exporturile de metale rare ar avea anumite efecte adverse la momentul respectiv, SUA și restul lumii s-ar adapta pe termen lung. Motivările acestor afirmații sunt numeroase, și cuprind geografie, chimie și istorie. Dar cel mai important factor este, de asemenea, și cel mai simplu de explicat: metalele rare nu sunt chiar atât de rare.

Metalele denumite pământuri rare sau minerale critice reprezintă un grup de 17 elemente, fiind descrise de USGS (United States Geological Survey) ca fiind “moderat abundente”. Acest lucru înseamnă că nu sunt la fel de obișnuite ca oxigenul, siliciul și fierul, care alcătuiesc marea majoritate a scoarței terestre, dar unele sunt la egalitate cu elemente precum cuprul și plumbul, pe care nu le considerăm a fi exotice sau limitate. Depozite semnificative există în China, dar și în Brazilia, Canada, Australia, India și Statele Unite.

În timp ce multe metalerare sunt chiar comune, ele sunt rareori găsite în cantităţi suficiente pentru a fi extrase în mod economic, aceasta fiind de fapt provocarea în ce privește producerea de metale rare (și motivul pentru care li s-a dat acest nume).

 “Odată ce le scoateți din pământ, marea provocare este chimia, nu mineritul; convertirea pământurilor rare de la rocă la elemente separate. “

A explicat Eugene Gholz, expert în domeniul pământurilor rare și profesor asociat de științe politice la Universitatea din Notre Dame, potrivit TheVerge.

Acest proces implică o serie de băi de acid și doze periculoase de radiații. Acesta este unul dintre motivele pentru care țări precum SUA au fost mai mult sau mai puțin fericite să cedeze producția de pământuri rare în favoarea Chinei. Este o afacere murdară și periculoasă, deci de ce nu ar lăsa pe altcineva să o facă? Au contribuit și alți factori, inclusiv costurile reduse ale forței de muncă și existența minelor chineze care produc pământuri rare ca produs secundar.

Dominația Chinei asupra pieței pământurilor rare este o situație destul de recentă. De la mijlocul anilor 1960 până în anii 1980, mina Mountain Pass din California aparţinând firmei Molycrop era sursa principală de metale pământoase rare pe plan mondial. Fabrica de procesare a minei a fost închisă în 1998, după apariția unor probleme în ce privește eliminarea apei reziduale toxice, iar întregul amplasament a fost eliminat în 2002.

Pe măsură ce contribuţia Statelor Unite la producţia de metale pământoase rare a scăzut, China a folosit sprijinul Guvernului, cercetare şi dezvoltare, programe de instruire, munca ieftină şi preţurile mici pentru a creşte lanţul de producţie, crescându-şi contribuţia de producţie a metalelor pământoase rare de la 27 de procente în 1990 până la 97 de procente în 2011, potrivit scientia.ro.

Eugene Gholz declară că această statistică este ” depășita”. USGS estimează producția de metale rare a Chinei la momentul de față ca fiind mai aproape de 80%. Chiar și așa China este ţara care deţine supremaţia în producţia mondială de metale rare, întrebarea fiind ce se va întâmpla în cazul în care China va opri furnizarea de metale rare către SUA?

Din fericire, avem o idee destul de clară despre ce s-ar putea întâmpla în continuare, pentru că s-a mai întâmplat deja. În 2010, China a oprit exporturile de pământuri rare către Japonia, ca urmare a unui incident diplomatic care a implicat un vas de pescuit și insulele Senkaku aflate în litigiu. Eugene Gholz a scris un raport despre consecințele acestui incident în 2014 și a constatat că, în pofida intențiilor Chinei, interdicția sa a avut de fapt un efect redus.

Contrabandiștii chinezi au continuat să exporte pământuri rare în mod neoficial, producătorii din Japonia au găsit modalități de a utiliza mai puține materiale, iar producția în alte părți ale lumii a fost în creștere pentru a compensa necesarul de metale rare din Japonia. “Lumea este flexibilă”, spune Gholz, potrivit sursei citate:

“Când încerci să restrictionezi aprovizionarea pentru a influența în mod politic o altă țară, oamenii nu renunță, se adaptează.”

El spune că, deși raportul său a examinat industria pământurilor rare din 2010, “concluziile sunt aproape la fel” și în 2019.

În cazul în care China ar opri exporturile de pământuri rare, ar exista suficiente stocuri private și publice pentru a asigura necesarul în sectoare esențiale, cum ar fi armata, pe termen scurt. Și în timp ce un embargou ar putea duce la creșterea prețurilor pentru produsele de înaltă tehnologie și a materialelor de bază, cum ar fi petrolul (pământurile rare sunt esențiale în multe procese de rafinare), Gholz spune că este foarte puțin probabil să nu puteți cumpăra următorul smartphone din cauza lipsei a câteva micrograme de ytriu.

“Nu cred că asta se va întâmpla vreodată. Pur și simplu nu pare plauzibil “

A spus Eugene Gholz, potrivit sursei citate.

Cu toate că o interdicție asupra exporturilor de pământuri rare este doar o speculație în acest moment, companiile au început să preîntâmpine orice restricții noi din partea Chinei. Astfel, compania americană chimică Blue Line Corp și corporația australiană Lynne din domeniul mineritului de pământuri rare au propus deja înființarea unor noi fabrici de producție în SUA, iar stocurile de pământuri rare din întreaga lume au crescut în urma acestei amenințări.

În cazul unei interdicții, unul dintre cei mai importanți furnizori “de rezervă” ar fi mina americană Mountain Pass. Deși mina a fost închisă după ce producția de pământuri rare din China a condus la scăderea prețurilor, instalația este intactă și a reluat producția în ianuarie. Estimările recente sugerează că deja furnizează o zecime din minereurile de pământuri rare din lume (deși nu și prelucrarea lor), iar în eventualitatea unui embargou, ar fi posibilă repunerea în funcțiune a minei Mountain Pass la capacitate maximă.

“De departe, cea mai ieftină și cea mai rapidă cale de a aduce mai mult material pe piață – dacă va exista o întrerupere – se află acolo în California”, spune Gholz. “Nu este ca și cum am porni de la zero”.

Potrivit TheVerge, Tim Worstall, scriitor britanic, blogger și membru senior al Institutului Adam Smith, este de acord:

“Producerea concentratului de pământuri rare este aproape la fel de simplă. Eu sau orice altă persoană competentă l-ar putea produce de la zero în decurs de șase luni în orice volum necesar”.

Problema ar reprezenta-o, așa cum afirmă cei doi specialiști, cât de mult ar costa acest proces. Mai ales că toate fabricile de rafinare și de separare construite în SUA ar trebui să respecte standarde de mediu mult mai ridicate.

credit foto: The Verge